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大鼠肝炎首次轉移到人類身上,揭開了疾病的神秘面紗

香港報告全球首例人類感染大鼠類戊型肝炎的這個病例重新引發了關於老鼠、人類和戊型肝炎之間聯繫的長期問題。

這個現目前已知的首例老鼠肝炎跳躍到人類患者身上的病例,重新揭開了一個長期存在的謎:神秘的病毒是如何在人和動物之間傳播和跳躍的。

上周五,9月28日,香港大學的研究人員透露,一名56歲的男子感染了一種以前認為只會感染老鼠的戊型肝炎病毒。一般來說,戊型肝炎病毒會在人體中引起肝臟炎症,這種炎症對人體造成的傷害通常是有限的,但對一些人(包括器官移植病人和孕婦)來說可能會變得嚴重甚至致命。

據了解,這位病人去年5月因為患上肝癌及慢性乙型肝炎,在瑪麗醫院接受肝移植手術,手術後檢查顯示肝功能正常,住院11天后出院。兩個月後複診時,院方發現他的肝酵素上升及肝功能異常,用藥後肝功能持續轉差,且開始有肝炎跡象,之後他們證實了這種意外病毒的存在,並試圖追蹤其來源。

在他們的研究過程中,研究人員排除了該男子被器官或獻血者感染的可能性。相反,研究人員注意到該男子家附近有嚙齒動物出沒的證據,隔壁垃圾道旁有明顯的老鼠糞便。研究人員報告說,對最近幾年在附近的老鼠進行的檢測發現,E型肝炎呈陽性。

在這次的新聞發布會上提到城市裡的一些老鼠已經比貓大了,並敦促官員改善衛生條件,以避免這些危險的嚙齒動物對公共健康造成威脅。

雖然這個建議可能不是一個壞主意,但根據VA-MD獸醫學院的戊型肝炎專家X.J.Meng的說法,還沒有必要恐慌。他說:「這種情況以前從未發生過」。X.J.Meng提到這種病毒從老鼠"跳到"人類,這是「前所未有的」,他在接受Ars的採訪時說。「無論如何,我個人並不認為這是一個重大的公共衛生問題。」

神秘的感染

X.J.Meng指出,在過去的幾年裡,研究人員曾多次嘗試觀察從老鼠身上感染的戊型肝炎是否會傳染給人類,這是圍繞病毒如何傳播的長期謎團之一。一般來說,通過觀察老鼠身上的病毒是否能傳染給靈長類動物或實驗室裡的豬來進行傳播測試。到目前為止,所有的嘗試都失敗了。X.J.Meng解釋說,我們知道大鼠肝炎是通過糞-口途徑傳播,但他推測,從本質上說,要想讓老鼠病毒成為一種重大的公共衛生危機,就必須出現大量老鼠糞便汙染飲用水的情況。

在這位56歲的香港男子身上,X.J.Meng推測,他獲得「第一個被感染」的頭銜只是命運的不幸轉折。他的免疫系統在肝臟移植後可能受到抑製(以幫助他的身體接受新的器官),使他更容易受到感染。似乎他只是碰巧有很大的機會暴露在他的環境中。儘管如此,這種罕見的鼠患仍然在啃噬著X.J.Meng和其他傳染病追蹤人員幾十年來一直在研究的戊型肝炎問題。

長期以來,研究人員一直證明,在發展中國家,這種病毒會引發急性肝炎症,尤其是在糞便汙染滲入水源的情況下。據世界衛生組織(world Health Organization)統計,人類病毒每年在全球造成的感染人數估計為2,000萬人,導致數萬人死亡。

但在上世紀90年代末,研究人員開始注意到,美國和其他發達國家驚人的高數量的獻血者的血液中出現了抗戊型肝炎抗體(這是過去感染的典型證據)。研究人員無法弄清楚這些捐贈者為何或如何接觸到病毒,也無法知道他們是如何接觸到病毒的。

X.J.Meng說,研究結果暗示,人們可能在某種程度上染上了亞臨床感染,而這些亞臨床感染是自行消失的。但如果他們真的感染了,我們就不太可能知道了。他說,醫生在治療肝臟炎症或其他病毒性疾病時,往往首先想到的是其他肝炎病毒,A、B、c,而不是E。「在許多國家,這種疾病的診斷嚴重不足」,而且「我們沒有fda批準的診斷測試」,他補充說。如果我們這樣做了,「我相信你會在診所看到更多的病例報告。」

X.J.Meng指出,缺乏診斷是一個更大問題的一部分。「這是一種非常重要的公共衛生病原體,但它仍有待進一步研究。」研究這種病毒的實驗室非常少。

然而,為數不多的研究人員發現,至少有四種戊型肝炎病毒可以感染人類,也就是hev。它們是HEV基因型1 2 3 4。研究人員已經收集了遺傳證據,證明這些hev還可以感染多種動物,包括豬、野豬、鹿、兔子、貓鼬、雞、駱駝、雪貂、大斑羚、亞洲麝香鼩、水貂、駝鹿和魚。特別是HEV G3和G4,已被發現直接從豬和野豬傳播到人類。

還有其他的病毒株(類病毒株)可以感染大鼠和雪貂。X.J.Meng指出,這些病毒在基因上與hev不同,而且沒有證據(除了新的病例)證明戊型肝炎可以從老鼠傳播到人類。在香港感染該病人的菌株的基因分析尚未發表,但研究人員報告說,它與感染人類的菌株「高度不同」。

然而,近年來,有很多關於老鼠能夠捕獲並可能傳播hev的有爭議的報導。這將很好地解釋人類,特別是發達國家城市地區的人類,是如何接觸到hev的。

2010年,研究人員報告了德國漢堡野生大鼠hev感染的分子證據。在隨後的幾年裡,研究人員在洛杉磯的野生大鼠身上發現了HEV的進一步證據,更具體地說,在美國不同地方的野生大鼠身上也發現了HEV G3。儘管如此,研究人員在實驗室用HEV感染老鼠的嘗試還是失敗了。除了在香港發現的新病例外,沒有人感染過從老鼠到人類的病毒。

在曾經的一篇文章中,X.J.Meng指出,我們可能對戊型肝炎病毒了解不夠,無法弄清到底發生了什麼。我們可能只能看到它們在野生環境中的遺傳多樣性,但我們仍然不了解它們的生命周期以及它們能感染的所有動物。X.J.Meng總結道:「在過去的十年裡,我們對這方面的研究取得了重大進展,但仍存在許多重要問題。」


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