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核心人物離職,蘋果5G之路如何走?

近日,關於蘋果5G基帶芯片行業可謂是“操碎了心”。對於全球智能手機市場而言,蘋果一直都是產業的風向標。如果不能搞定5G基帶芯片,那麽這也意味著蘋果將在5G時代錯失先機。

而這一窘境之所以會出現,還要從蘋果與高通持續兩年了的“專利大戰”說起。也正是由於與高通撕破臉皮,蘋果在基帶芯片方面開始導入英特爾產品,作為替代方案。然而,英特爾基帶芯片在進度上,大大落後其他廠商,並且還出現了信號問題,以至於蘋果對英特爾芯片重新評估。

4月16日,蘋果與高通聯合發布聲明稱,高通和蘋果已經達成協議,放棄在全球層面的所有法律訴訟。除此之外,兩家公司還達成了為期六年的全球專利許可協議,於2019年4月1日生效,並有兩年的延期選項。消息公布之後,英特爾也宣布公司將退出5G智能手機調製解調器業務,專注於5G網絡業務。

持續兩年之久,在全球多地對簿公堂的“專利大戰”戛然而止,多少讓人倍感意外。然而從未來發展來看,其就像蝴蝶揮動了翅膀,全球5G格局也在悄然變化!

蘋果的自主研發之路

兩年前,蘋果起訴高通,聲稱該芯片巨頭的商業模式扼殺了創新。高通公司生產的芯片對於將無線設備(包括智能手機)連接到互聯網至關重要,但高通公司的大部分利潤來自向設備製造商授權使用其專利技術,相對使得手機廠商獲利空間變得更小。

在全球智能手機市場增長放緩的大背景下,高通高昂的授權費用也使得廠商怨聲載道。不光是蘋果,高通在中國、韓國、歐盟等地都遭到反公平競爭調查。對於蘋果而言,除了利潤的考慮之外,發起與高通的“專利大戰”,背後也有核心器件自主研發及降低對單一供應商依賴的考量。

對於蘋果公司而言,想要不斷實現創新及提升產品的使用體驗,僅僅依靠供應商是不夠的。為此,蘋果很早就開始了自研之路,在處理器芯片、GPU、電源管理芯片、音頻解碼器,甚至是基地芯片等方面,都在不斷投入自主研發。

早在2008年,蘋果就以 2.78 億美元收購了一家小型無晶圓廠半導體公司 P.A.Semi,為自主芯片研究做好準備。隨後,蘋果又收購了Intrinisty公司,積累了大量的芯片開發人才,在軟硬體開發方面都積累了大量資源。

2010年,蘋果發布了A4處理器芯片,自此也開啟了A系列處理芯片的騰飛之路。而此時,手機處理芯片還是高通的天下。雖然說A系列芯片研發過程中也出現了各種問題,但是從結果來看,通過自主研發處理器芯片,使得蘋果產品布局和演進更加從容和可控,也為後期的引領智能手機市場,奠定了重要的基礎。

除了處理器之外,早在2010年蘋果就開始布局自主研發GPU。隨後在2013年間,蘋果從AMD和Vivante等公司挖走了大批圖形處理工程師,積極儲備GPU研發人才。並最終在2017年宣布不再使用Imagination公司GPU設計,相當於正式宣布了自主研發GPU。

2017年4月,蘋果組建了一支約80人的研發團隊,用於自主研發電源管理芯片。2018年10月,蘋果與之前的供應商Dialog達成專利授權、資產購買以及人員轉讓的交易。交易達成後,Dialog將向蘋果劃撥三百多名研發工程師,並向其轉讓自己在英國、德國、意大利的部分設備。此外,Dialog還會向蘋果授權其包括電源管理、音頻子系統、充電和其他混合信號IC的開發和供應技術。

至於此次備受關注的基帶芯片,早在2018年就傳出將自主研發的消息,並在2019年公布了一項新的招聘計劃,未來三年將在聖地亞哥辦事處招聘1200名員工。據了解,蘋果在聖地亞哥招聘的是一些硬體和軟體領域的技術人才,尤其是設計蜂窩通信調製解調器和集成應用處理器相關人才。但是從目前進展來看,蘋果自研基帶芯片想要應用手機還得等幾年。

這或許也是蘋果與高通“專利大戰”戛然而止的重要原因。從蘋果的自研之路來看,在核心芯片領域,蘋果始終沒有放棄自主化的努力。

5G芯片能否一帆風順?

在英特爾宣布退出5G智能手機調製解調器業務之後,關於其研發團隊的去留就成為業內關注的重要話題。根據相關傳言,蘋果公司之前也有收購英特爾5G基帶芯片研發團隊的計劃,但經過多月談判之後並沒有成功。

但是蘋果對於5G基帶芯片的研發,並沒有就此停止。據《每日電訊報》報導,在今年2月份蘋果就挖走了英特爾5G手機調製解調器的主要工程師UmashankarThyagarajan,其曾擔任英特爾開發5G芯片的項目工程師,並且在英特爾芯片研發中扮演了關鍵角色。

據英特爾介紹,Thyagarajan在2018年iPhone的基帶芯片上扮演了關鍵角色,同時他還是XMM81605G基帶項目的高級主管。XMM8160基帶本來很有望成為首款5G iPhone的首選芯片方案。Thyagarajan跳槽蘋果,對於其5G基帶項目的持續進行,提供了很好的保證。

然而據最新的消息,蘋果公司負5G通訊模組項目的負責人魯本·卡瓦列羅(RubenCaballero)宣布離職。一位熟悉Caballero工作的人士稱他的角色是“引領蘋果公司進入5G時代”。Caballero在2010年的iPhone4發售時被稱為傳奇人物。他於2005年加入蘋果公司並獲得了數百項Apple無線技術專利。

目前還不清楚Caballero具體何時離開了蘋果公司,但今天的報導稱他在2月份仍然就職於該公司。但在今年2月份,蘋果公司已經將調製解調器的工作轉移到由JohnySrouji領導。

由此可見,在蘋果與高通達成和解之後,蘋果的5G部門正在不斷變化。有推測指出,蘋果在5G方面的努力似乎有點過了頭,因為早在與高通和解前,蘋果就已經雇傭了英特爾5G研發的主要人員,在加上蘋果本來已經儲備的大量人才,出現內部分歧的可能性驟然增加,而現在Ruben Caballero宣布離職,似乎也意味著蘋果內部存在著某些問題。

寫在最後:

從目前來看,在與高通決裂之後,蘋果對於基帶芯片的自研需求非常迫切,為此也大舉招兵買馬。但隨著Ruben Caballero的出走,也反映出蘋果在5G方面還需要進一步調整,想要擺脫對高通的依賴並不是一件容易的事。

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