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塑料汙染觸目驚心,現在解決為時不晚

在創紀錄的塑料垃圾進入海洋的同時,像在中國的這家塑料工廠中,新塑料的產量還在提高。

攝影:WANG JIANWEI,XINHUA/EYEVINE/REDUX

撰文:LAURA PARKER

控制塑料垃圾的全球性運動是有史以來發展最快的環保事業之一。然而,被丟棄的塑料還是不斷增加,並最終進入海洋。

在未來10年裡,每年進入水道並最終流入海洋的塑料垃圾將達到2200萬噸,最多可能達到5800萬噸。然而,其實這還是一個“好消息”:因為上述估值考慮了成千上萬個政府和工業部門為減少塑料汙染而做出的雄心勃勃的承諾。

如果沒有這些承諾,按照目前的情況繼續下去,未來的糟糕程度將是目前的兩倍。如果現有的塑料垃圾管理能力沒有任何改進,到2030年,最終將會有9900萬噸不受控制的塑料廢物進入自然環境。

上述兩種情形是一個國際科學家團隊的最新研究結果,與2015年發表的第一份全球統計數據相去甚遠。當時的數據估計,全球每年平均有880萬噸塑料垃圾流入海洋。這一數據五年前公布時震驚了全世界,並幫助推動了塑料垃圾運動的發展。

佐治亞大學的工程學教授Jenna Jambeck計算了之前的數據,並給出了一個生動的類比:880萬噸塑料垃圾相當於一輛自卸卡車每天每分鐘向海洋傾倒一車塑料,持續一年。

Jambeck也是計算出最新數據的團隊的一員。不過,找到一個新方法形象的描述2200-5800萬噸塑料垃圾則是一個巨大的挑戰。

“我不知道。我們正進入一個難以理解的領域。將一個足球場每天都裝滿塑料怎麽樣?或者是塑料足夠覆蓋一個羅得島州或一個盧森堡公國,深度到腳踝?”她說。

但這兩個準確的新類比都無法展示塑料危機的嚴重性。

就像氣候變化一樣,塑料危機很大程度上取決於國際社會在未來幾十年的反應。儘管塑料垃圾問題和氣候變化的相似之處顯而易見(二者都源於製造塑料的基本原料——石油),但在一個關鍵方面存在差別:塑料的持久性。儘管技術和自然生態系統的恢復有可能清除大氣中的二氧化碳,但可能性微乎其微,而塑料則完全沒有類似的可能性。塑料幾乎堅不可摧,不會消失。

“對我來說,最大的問題是持久性問題,”海洋保護組織的首席科學家、做出最新預測的團隊成員George Leonard說。“如果我們不能控制海洋的塑料汙染問題,就有可能汙染整個海洋食物網,從浮遊植物到鯨魚,無所不包。等到科學研究發現這一點,或許最終認為這會帶來問題時就為時已晚。我們將無法回到過去。海量的塑料將永遠停留在海洋野生動植物體內。”

兩項研究的力量

荷蘭皇家殼牌公司將在其位於賓州比弗縣的新工廠生產類似的塑料小球。這家工廠將生產超過100萬噸的類似塑料小球。匹茲堡地區的許多人將其視為經濟發展動力,但其他人則對長期的環境危害表示擔憂。

攝影:ROSS MANTLE,THE NEW YORK TIMES/REDUX

上述分析研究是近幾周來第二項展望塑料經濟未來的研究,研究認為要解決塑料浪費問題(今天生產塑料的40%是一次性包裝),需要從根本上改變對塑料製造、使用和丟棄方式的思考。

新發現由一個科學家團隊做出,得到美國國家科學基金會和馬裡蘭大學國家社會-環境綜合中心(SESYNC)的資助。另一個項目由皮尤慈善信託基金會(Pew Charitable Trusts)和倫敦的環境谘詢與投資公司SYSTEMIQ領導,於今年7月首次公開,預計會研究2040年的情況。兩項研究都發表在9月份的《科學》雜誌上。

不同尋常之處在於,兩個獨立的科學研究小組使用了不同的方法和時間表,卻得出了相同的主要結論。兩者都將海洋中塑料垃圾不斷增加的原因歸咎於塑料產量的增長,增長速度超過了全球收集塑料垃圾的能力。兩項研究還認為,減少塑料垃圾需要減少激增的新塑料產量。

“兩項研究都認為塑料垃圾問題很嚴重,區別在於採用了不同的研究方法,” 紐西蘭的海洋生物學者、SESYNC研究的第一作者Stephanie Borrelle說。“我們必須對此采取行動,而且要迅速。我們的計算中,每年進入海洋的塑料垃圾數據並未考慮海洋中已經存在的塑料垃圾。”

兩個項目還認為,利用現有技術可以大幅減少塑料垃圾,但不能完全消除。現有技術包括改進廢物收集和回收,重新設計產品以減少不可回收塑料包裝,加大可重複充裝包裝的使用,並在某些情況下替代其他材料。不過,像回收這樣的解決方案,也需要大規模擴展,增加當前還不存在的回收設施,目前全球的塑料垃圾回收率為12%左右。

SESYNC項目還呼籲清理海岸線地帶的塑料垃圾。要想實現這一目標,可能需要10億人參與海洋保護組織的年度海灘清理工作,目前已吸引了近100萬名志願者。

“現在我們不願意面對的一個事實是,新塑料產量一如既往的增加,這與讓自然界的塑料消失這一目標並不相容,” 荷蘭皇家殼牌公司的前可持續發展經理、SYSTEMIQ公司的合夥人Ben Dixon說。“這就是兩項研究都發現的我們不願面對的事實。我們可能會看到更多來自投資者、客戶的壓力,以及這些公司腳下的世界的變化。”

兩個項目都引起了塑料行業的注意,後者迅速對兩項研究表達了讚賞,但按石油化工貿易組織美國化學理事會的話來說,減少新塑料產量的想法“很可能會起反作用,而且不現實”。在電子郵件回復中,兩家全球領先的聚乙烯製造商——埃克森美孚公司和陶氏化學公司對美國化學理事會的觀點表示認可。

“通過減少塑料生產來解決塑料垃圾問題,反過來會加劇碳和氣候問題,因為替代材料的碳排放量更高,” 陶氏化學公司稱。

製造塑料比製造玻璃或鋁排放的二氧化碳更少,用水更少。一些人認為,這種計算方法並非總是考慮到所有成本,比如環境清理和環境重量。雖然製造玻璃每克排放的二氧化碳更少,但玻璃瓶更重。他們還表示,在海洋世界這並不重要:海龜會把塑膠袋吃進去,但不會吃玻璃瓶和鋁罐。

埃克森美孚公司的發言人Todd Spitler表示,公司的重點將是“提升塑料的可回收性,支持塑料廢物回收技術的改進,並將操作中的塑料顆粒損耗降至最低。”

SESYNC研究呼籲對新塑料的生產施行全球性限制,但這一建議不太可能實現。2019年,在肯亞內羅畢舉行的上一屆聯合國環境規劃署會議上,與會者就以下內容進行了談判:通過一項到2025年逐步淘汰一次性塑料的決議,就塑料碎片起草一項具有法律約束力的條約,最終卻陷入僵局,無果而終。

Pew/SYSTEMIQ研究呼籲將新塑料產量減少11%,並稱有足夠的廢塑料可回收並被再加工成新塑料,滿足消費者的需求。問題在於,新塑料(用天然氣或石油製造的新樹脂)的生產成本非常低,破壞了回收市場的經濟效益。製造新塑料的成本比收集、分類和加工一次性塑料的成本要低。尤其是目前出現石油價格崩潰的情況。

到2050年塑料產量將增加

事實上,根據美國化學理事會2019年發布的一份報告,到2050年,塑料產量預計將增加一倍以上——從2018年的3.08億噸增加到2050年的7.56億噸。按照美國化學理事會去年2月公布的數據,美國343家新建或擴建的塑料化工廠共投資了2030億美元。據國際環境法中心的估計,預計美國乙烯和丙烯的生產能力將增加33%-36%。

美國化學理事會塑料市場的總經理Keith Chapman說,塑料產品的需求只會繼續增長,比如輕型汽車零組件以及家居建材的材料,包括絕緣材料和水管。

“新技術將是塑料行業的發展方向,”他說。

從歷史上看,塑料產量自上世紀50年代至今幾乎一直持續增長,從1950年的180萬噸增加到2018年的4.65億噸。截至2017年,全球在此期間共生產了88億噸塑料,其中有70億噸變成了垃圾。

塑料行業將未來的增長歸結為兩個因素:全球人口的不斷增長,以及日益壯大的中產階級的購買力不斷增強,塑料消費品需求不斷增加。聯合國估計,到2050年,全球人口(目前接近78億)將再增加約20億,主要集中在亞洲和非洲。預計到2039年,全球的中產階級家庭將增加4億戶,同時這也將是塑料市場的增長領域。

以非洲為例,這片大陸充分展示了未來幾十年控制塑料廢物的複雜程度。根據聯合國去年發表的一份報告,按照全球標準衡量,非洲大陸目前的塑料垃圾產生率比較低。此外,非洲的環境監管能力有限,執法機制不力,塑料垃圾管理體系也不完善。不過,隨著人口大幅增加,城市化日益加深,以及隨著生活水準提高而發生的購買習慣改變,撒哈拉以南的非洲有望成為產生城市塑料垃圾的主要地區。

“每個人都需要在整個價值鏈中發揮作用,” Wood Mackenzie公司的首席塑料分析師Guy Bailey說,該公司是一家擅長能源、化學品、采礦和其他研究領域的谘詢公司。

“如果你是一位塑料廢物回收商,當油價完全摧毀了你的生意時,就很難再投資了。如果你經營一家包裝公司,你將面臨大量的材料選擇,很難知道該選擇哪一種。如果你經營一家化學公司,你會清楚地看到聲譽方面的挑戰。如果做的太過分,就有可能失去經營許可。因此,他們都希望解決這些挑戰。”

去年,50個行業巨頭成立了“終結塑料垃圾聯盟”,承諾投資15億美元尋找解決方案,以改進塑料垃圾回收和製造新產品的方法。到目前為止,“聯盟”已經啟動了14個項目,其中許多位於東南亞和非洲,包括菲律賓、印度尼西亞和加納。

“聯盟”總裁兼CEO Jacob Duer表示,新報告“重申了解決這一問題的必要性和緊迫性,同時還強調了轉變思維方式的重要性。”

他說,隨著這個總部位於新加坡的組織的不斷成熟,項目和資本投資將會增加。不過,“聯盟”反對減少新塑料生產。

Duer和“聯盟”的項目開發負責人Martyn Ticknet都認為,解決塑料垃圾問題和始於20世紀70年代的消除臭氧層空洞的全球性努力有相似之處。去年,臭氧空洞已經縮小至發現以來的最小尺寸。

“我們以前解決過重大危機,只是行動起來需要一些時間,” Ticknet說。

(譯者:流浪狗)

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